Peggy Guggenheim nació en Nueva York el 26 de agosto de 1898, en el marco de una fortuna familiar creada a fines del siglo XIX, a partir de la extracción y fundición de metales. En abril de 1912, su padre murió heroicamente en el Titanic.

En 1921, Peggy viajó a Europa donde ingresó al corazón de la bohème parisina y la sociedad estadounidense ex patriota. Muchos de sus conocidos de la época, como Constantin Brancusi, Djuna Barnes y Marcel Duchamp, se convertirían en amigos para toda la vida. Cuando en 1938, Peggy abrió una galería de arte en Londres, llamada Guggenheim Jeune, comenzaba, a los 39 años, una carrera que afectaría significativamente el curso del arte de posguerra. Su amigo Samuel Beckett la instó a dedicarse al arte contemporáneo ya que era “algo viviente”, y Duchamp la presentó a artistas y le enseñó, como ella dijo, “la diferencia entre el arte abstracto y el surrealista”. El primer espectáculo presentado obras de Jean Cocteau, y la segunda fue la primera exposición individual de Vasily Kandinsky en Inglaterra.

En 1939, Peggy concibió “la idea de abrir un museo moderno en Londres”, con su amigo Herbert Read como su director. El museo debía formarse según principios históricos, y una lista de artistas que debería representarse, redactada por Read y luego revisada por Marcel Duchamp y Nellie van Doesburg, se convertiría en la base de su colección. En 1939-40, después de abandonar su proyecto de museo en Londres, Peggy adquirió activamente obras para su colección, manteniendo su resolución de “comprar una imagen al día”. Algunas de las obras maestras, como obras de Georges Braque, Salvador Dalí , Piet Mondrian y Francis Picabia, fueron comprados en ese momento. Sorprendió a Fernand Léger al comprar a sus hombres en la ciudad el día en que Hitler invadió Noruega. Adquirió el pájaro de Brancusi en el espaciocuando los alemanes se acercaron a París, y solo entonces decidieron huir de la ciudad. En julio de 1941 Peggy huyó de la Francia ocupada por los nazis y regresó a su Nueva York natal, junto con Sindbad, Pegeen y Laurence Vail (y su segunda esposa Kay Boyle y sus hijos), y Max Ernst, que se convertiría en su segundo marido unos pocos meses después.

En octubre de 1942 Peggy abrió su museo / galería Art of This Century. Diseñada por el arquitecto rumano-austriaco Frederick Kiesler, la galería consistió en salas de exposición innovadoras y pronto se convirtió en el lugar más estimulante para el arte contemporáneo en la ciudad de Nueva York. De la noche de apertura, ella escribió: “Usé uno de mis pendientes Tanguy y uno hecho por Calder para mostrar mi imparcialidad entre el Surrealismo y el Arte Abstracto”. Peggy exhibió allí su colección de arte cubista, abstracto y surrealista, que ya era sustancialmente lo que vemos hoy en Venecia. Ella produjo un catálogo notable, editado por André Breton, con un diseño de portada de Ernst, y celebró exposiciones temporales de artistas europeos líderes, y de varios jóvenes estadounidenses entonces desconocidos como Robert Motherwell, William Baziotes , Mark Rothko, David Hare, Richard Pousette-Dart, Robert de Niro Sr, Clyfford Still y Jackson Pollock, la “estrella” de la galería, a quien Peggy le dio su primer espectáculo a fines de 1943. Desde julio de 1943, Peggy promovió activamente y vendió sus pinturas. Ella encargó su pintura más grande,Mural , que luego le dio a la Universidad de Iowa.

Pollock y los otros artistas estuvieron entre los pioneros del Expresionismo Abstracto Americano. Una de las principales fuentes de esto fue el surrealismo, que los artistas encontraron en Art of This Century. Sin embargo, más importante fue el aliento y el apoyo que Peggy, junto con su amigo y asistente Howard Putzel, le dieron a los miembros de esta naciente vanguardia de Nueva York. Peggy y su colección desempeñaron así un papel intermediario vital en el desarrollo del primer movimiento de arte de importancia internacional de los Estados Unidos.

En 1947, Peggy decidió regresar a Europa, donde su colección se exhibió por primera vez en la Bienal de Venecia de 1948, en el pabellón griego. De esta manera, las obras de artistas como Arshile Gorky, Jackson Pollock y Mark Rothko se exhibieron por primera vez en Europa. La presencia del arte cubista, abstracto y surrealista hizo del pabellón el estudio más coherente del modernismo que se haya presentado en Italia. Poco después, Peggy compró el Palazzo Venier dei Leoni en el Gran Canal de Venecia, donde vino a vivir. En 1950 Peggy organizó la primera exposición europea de Jackson Pollock, en Ala Napoleonica del Museo Correr en Venecia. Mientras tanto, su colección se exhibió en Florencia y Milán, y más tarde en Amsterdam, Bruselas y Zurich. Desde 1951, Peggy abrió su casa y su colección al público anualmente en los meses de verano. Durante su vida veneciana de 30 años, continuó coleccionando obras de arte y apoyando artistas, como Edmondo Bacci y Tancredi Parmeggiani, a quien conoció en 1951. En 1962 fue nominada como Ciudadana Honoraria de Venecia.

En 1969, el Museo Solomon R. Guggenheim de Nueva York invitó a Peggy a mostrar su colección allí. En 1970 donó su palazzo y en 1976 sus obras de arte a la Fundación Solomon R. Guggenheim. La Fundación había sido creada en 1937 por el tío de Peggy Guggenheim, Solomon, para promover la comprensión del arte y establecer y operar “un museo o museos”, comenzando con el Solomon R. Guggenheim Museum que posee su colección y, desde 1959, tiene alojado en la famosa estructura en espiral de Frank Lloyd Wright en la Quinta Avenida de Nueva York.

Peggy murió a la edad de 81 años el 23 de diciembre de 1979. Sus cenizas se colocan en una esquina del jardín de su museo. Desde este momento, bajo la supervisión de la Fundación Guggenheim, la Colección Peggy Guggenheim se ha convertido en uno de los mejores museos de arte moderno del mundo.

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